Trung tâm thương mại hoang vắng biến thành khu ẩm thực Việt sôi động ở Mỹ

Hơn một năm trước, Little Saigon Plaza, khu ẩm thực Việt được yêu thích ở bang Missouri, vẫn là một trung tâm thương mại vắng bóng người.

Khu Little Saigon Plaza, thành phố Gladstone, bang Missouri. Ảnh: Kansas City Star
Khu Little Saigon Plaza, thành phố Gladstone, bang Missouri. Ảnh: Kansas City Star

Một buổi sáng đầu tuần, hơn chục thiếu niên tụ tập tại San’s Sandwiches, quán cafe Việt Nam nằm ở góc của Little Saigon Plaza, thành phố Gladstone, bang Missouri. Các học sinh cười đùa và gọi bữa sáng bằng thứ tiếng Việt “nhanh như chớp”.

Vài phút sau, họ thích thú nhấp những ngụm cafe đá đậm hơn cả frappuccino của Starbucks và nhúng những miếng bánh mỳ vào khay thịt bò, xíu mại, trứng ốp đang bốc khói nóng hổi.

Bao Tran, một trong các học sinh, cho hay món ăn này phổ biến ở Việt Nam nhưng rất khó tìm ở khu vực này. Đó là lý do tại sao San’s Sandwiches và Little Saigon Plaza rất được các bạn bè người Việt của cậu ưa chuộng.

Theo Kansas City Star, hơn một năm trước, Little Saigon Plaza gần như hoang vắng, chỉ có 3 nhà hàng và tiệm làm tóc. Khi đó nó có tên là Pagoda Village Gladstone Plaza.

“Nó là một trung tâm thương mại chết”, Eric Phan, nhà đầu tư bất động sản đang sở hữu trung tâm này, nói. “Chúng tôi biến nó từ hoang phế thành một nơi mà mọi người muốn đến”.

Ông Phan đã cải tạo khu nhà chữ L thành một điểm ăn uống với 4 nhà hàng Việt và một nhà hàng đầu tiên ở khu vực Kansas City chuyên về ẩm thực theo phong cách Hawaii. Little Saigon Plaza cũng có các quán đồ uống châu Á và sắp tới sẽ thêm các nhà hàng lẩu theo phong cách Hàn và Nhật.

Doanh nhân gốc Việt nhận thức rằng cộng đồng châu Á ở Gladstone không lớn, chỉ chiếm khoảng 1% trong tổng số 27.000 dân cư tại đây. Cộng đồng người Việt thậm chí còn nhỏ hơn.

Theo Ronald Nguyen, người đứng đầu cộng đồng người Mỹ gốc Việt ở khu vực Kansas City mở rộng, có từ 11.000 đến 15.000 người gốc Việt sinh sống ở đây. Little Saigon Plaza đang bắt đầu gây dựng tên tuổi trong cộng đồng người Việt địa phương. “Tôi đã nghe nhiều về nơi này”, ông Nguyen nói.

Các món bánh mỳ, phở, cơm tấm, bánh mỳ chảo ở Little Saigon Plaza. Ảnh: Kansas City Star
Các món bánh mỳ, phở, cơm tấm, bánh mỳ chảo ở Little Saigon Plaza. Ảnh: Kansas City Star

Ông Phan hy vọng “tiếng lành đồn xa” của Little Saigon Plaza sẽ lan đến khu vực Overland Park ở Kansas City, nơi có cộng đồng người Việt đông đúc hơn. Giấc mơ của ông đang trên đà trở thành hiện thực.

Vào cuối tuần, Little Saigon Plaza tấp nập khách khứa từ nhiều thành phố khác đến thưởng thức các món ăn. Leeann Nguyen cho hay cô luôn ghé khu ẩm thực này mỗi khi tới Gladstone thăm Bao Tran.

“Tôi lái xe 3 tiếng để đến đây ăn”, Leeann Nguyen nói. Cô và bạn bè là khách quen ở San’s Sandwiches và Broken Rice, một quán ăn chuyên đặc sản đường phố Việt Nam.

Mỗi nhà hàng ở đây có một món đặc sản riêng. Hanh Nguyen, chủ quán San’s Sandwiches, cho hay khách ăn bánh mỳ ở quán của ông đến từ khắp các nước. Một trong những món được yêu thích nhất là bánh mỳ 5 USD gồm thịt lợn nướng, cà rốt thái sợi và các loại rau thơm.

Trong khi đó, món nổi tiếng nhất của Broken Rice là cơm tấm ăn kèm một miếng thịt lợn, trứng, chả, rau và một bát nước chấm. “Gạo tấm từng là món ăn của tầng lớp lao động nghèo ở Việt Nam”, ông Phan nói. “Nhưng bây giờ nó là món ăn đường phố được mọi người tìm kiếm”.

Quán cơm tấm Broken Ice nằm cạnh quán đồ uống GoCha ở Little Saigon Plaza. Ảnh: Kansas City Star
Quán cơm tấm Broken Ice nằm cạnh quán đồ uống GoCha ở Little Saigon Plaza. Ảnh: Kansas City Star

Mi Gia KC thì chuyên các món bún phở. Phở Tươi, nhà hàng mới mở cách đây hai tháng, phục vụ phở thuần Việt. Bà Anh Thu Le chế biến phở theo cách truyền thống, với sợi phở tươi cùng nước dùng được ninh ít nhất 7 giờ từ xương bò, hành, gừng, hồi, quế.

Một tô phở bò thông thường ở Phở Tươi có giá 8,49 USD và khách hàng có thể lựa chọn các phần thịt bò khác nhau như sườn, gân, bắp… Nhà hàng còn có chả cá, trứng cút, chanh muối, nước mía.

Bà Le cho biết ban đầu mình định mở Phở Tươi ở Raymore, một trong những thành phố phát triển nhất của bang Missouri nhưng sau đó suy nghĩ lại bởi không muốn giảm bớt hương vị món ăn của mình để phù hợp với thực khách Mỹ.

Khi Phở Tươi mở cửa, hầu hết khách hàng là người Việt nhưng sau đó, họ bắt đầu đưa bạn bè tới đây thưởng thức phở và bây giờ người Mỹ chiếm một nửa số khách hàng của quán. Đây là tín hiệu vui với bà Le cũng như các doanh nhân khác tại Little Saigon Plaza, những người mong muốn quảng bá ẩm thực Việt Nam đến những ai chưa có cơ hội thưởng thức.

“Chúng tôi muốn làm món ăn chính gốc”, bà Le nói.